Actualmente se calcula en alrededor de seis mil el número de idiomas existentes en el mundo, si bien la cifra se presta a discusión dado que la diferencia entre idioma y dialecto es bastante imprecisa. No todos los países hablan una sola lengua: en la India, por ejemplo, se hablan más de veinte.

Las lenguas no son estáticas. Se modifican, evolucionan, interactúan unas con otras. Aparecen y desaparecen sonidos, se toman prestadas palabras que luego se devuelven cargadas de nuevos significados. También pueden nacer y morir.